La selva amazónica es el hogar de un clima extraño. Una peculiaridad es que las lluvias comienzan 2 a 3 meses antes de que los vientos estacionales comiencen a traer aire húmedo del océano. Ahora, los investigadores dicen que finalmente han descubierto de dónde proviene esta temprana humedad: los árboles mismos.

El estudio proporciona datos concretos para algo que los científicos habían teorizado durante mucho tiempo, dice Michael Keller, ecólogo forestal y científico investigador del Servicio Forestal de los Estados Unidos con sede en Pasadena, California, que no participó en el trabajo. La evidencia que el equipo proporciona, dice, es “el arma humeante”.

Investigaciones anteriores mostraron una acumulación temprana de humedad en la atmósfera sobre el Amazonas, pero los científicos no estaban seguros de por qué. “Todo lo que puedes ver es el vapor de agua, pero no sabes de dónde viene”, dice Rong Fu, un científico del clima en la Universidad de California, Los Ángeles. Los datos de los satélites mostraron que el aumento coincidió con un “greening” de la selva tropical, o un aumento en hojas frescas, los investigadores principales sospechan que la humedad pudo ser vapor de agua lanzado durante fotosíntesis. En un proceso llamado transpiración, las plantas liberan vapor de agua de pequeños poros en la parte inferior de sus hojas.

Fu pensó que era posible que las plantas liberaran suficiente humedad para construir nubes de bajo nivel sobre el Amazonas. Pero necesitaba conectar explícitamente la humedad con el bosque tropical.

Fu y sus colegas observaron vapor de agua sobre el Amazonas con el satélite Aura de la NASA, una nave espacial dedicada al estudio de la química de la atmósfera terrestre. La humedad que se evapora del océano tiende a ser más ligera que el vapor de agua liberado en la atmósfera por las plantas. Esto se debe a que durante la evaporación, las moléculas de agua que contienen deuterio, un isótopo pesado de hidrógeno formado por un protón y un neutrón, se dejan atrás en el océano. Por el contrario, en la transpiración, las plantas simplemente aspiran el agua del suelo y la empujan al aire sin cambiar su composición isotópica.

Aura encontró que la humedad temprana que se acumulaba sobre la selva tropical era alta en el deuterio, “demasiado alta para ser explicada por el vapor de agua del océano”, dice Fu. Además, el contenido de deuterio fue más alto al final de la estación seca del Amazonas, durante el período de “greening”, cuando la fotosíntesis fue más fuerte.

 

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